Elephant Haven bouwt aan toekomst

Sinds 2012 zijn Sofie en Tony Verhulst bezig met het idee om een opvangcentrum voor olifanten op te zetten. Ze noemden het Elephant Haven. Dit opvangcentrum zal een rustoord worden voor oude en zieke olifanten, afkomstig uit circussen en dierentuinen die moeten of willen stoppen met het houden van deze olifanten.

De start van een olifanten-opvangcentrum ging niet vanzelf. Sofie en Tony moesten vrienden, familie en hun ‘vaste baan’ vaarwel zeggen. Dat is beslist niet gemakkelijk, maar ze waren vastberaden om Elephant Haven op te starten. Sofie en Tony hebben 20 jaar in de Zoo van Antwerpen gewerkt. Sofie werkte het merendeel van de tijd bij de mensapen, maar verzorgde ook de zeeleeuwen, kleine apen en okapi’s. Daarna was zij een jaar actief bij de Beekse Bergen bij de mensapen. Tony werkte eerst in Antwerpen bij de olifanten en later in Planckendael.

In september 2014 zijn Sofie en Tony naar Frankrijk vertrokken. Dit was het meest praktische om al het papierwerk rond te krijgen en de nodige vergunningen aan te vragen. Ze hadden eerst een ander terrein op het oog, maar na enige tijd hadden ze daar geen goed gevoel over en zijn ze verder gaan zoeken. Na intensief zoekwerk vonden zij het terrein in Bussière Galant in de Limousin. Een Nederlands vastgoedbedrijf, Van den Berg Immobilier, had het terrein op hun website staan. Tony belde het kantoor, waar ze heel enthousiast over het project waren. Er werd direct een afspraak gemaakt en na enkele bezoeken werd overeenstemming bereikt.

In mei 2016 heeft Elephant Haven het terrein aangekocht voor het eerste en enige opvangcentrum voor olifanten in Europa. Het terrein van bijna 29 ha is gelegen in de regio Nouvelle Aquitaine, Zuidwest-Frankrijk. Als het later nodig is, is er een mogelijkheid om uit te breiden. Het terrein is licht glooiend, heeft water, veel vers gras en goede eetbare bomen zoals wilgen, tamme kastanjes, elzen en berken. Na bijna 3 jaar hebben ze alle vergunningen gekregen om de eerste drie olifanten te mogen ontvangen. Frankrijk is niet gemakkelijk, met alle administratieve rompslomp. Maar dat begrijpen Sofie en Tony wel, het is een nieuw project en het is geen dierenpark, dus een standaardformulier om in te vullen is er niet. De mensen waren eerst een beetje voorzichtig. Wat? Olifanten in de Limousin? Maar na enkele bijeenkomsten en buren die langskwamen werden Sofie en Tony steeds meer geaccepteerd. Nu vinden de mensen het schitterend dat er in ‘hun’ Limousin een opvang komt voor olifanten. De laatste vergunning hebben Sofie en Tony eind juli 2017 ontvangen. Eindelijk kon het echte werk beginnen.

Elephant Haven wordt opgebouwd in verschillende fases:
2016 – 2018
• 2016 Dossiers, vergunningen en onderzoeken / indienen van bouwaanvraag
/ start van de eerste fase: Een deel van de buitenomheining (voor mensen)
maken.
• Vervolg van de eerste fase: Buitenomheining voor mensen verder afwerken.
Een bestaande open stal ombouwen naar een stal geschikt voor maximum 2
olifanten. De eerste vier hectares buitenperk en buitenpaddock voor de olifanten
omheinen.
2018 – 2019
• Eerste stal voor 3 olifanten
• Volledig terrein (29ha) omheind en 4ha olifantenomheining
• Het aanleggen van een wandelpad en het bouwen van een uitkijkplatform
2020 – 2022
• Bouw van de tweede stal, van het educatief centrum en van de polyvalente
ruimte. Omdat het stedebouwkundig plan aangepast moet worden, kan de
tweede stal niet eerder gebouwd worden.
• 20 ha olifantenomheining
2022 – …
• Derde stal voor olifanten

Na vele bijeenkomsten en afspraken met de architect en aannemer is er een goed plan op papier gekomen voor de stal. Er stond al een stal op het terrein van 35 m lang en 18 m breed, dat voorheen voor paarden werd gebruikt. Dit is een goede start, hoewel Sofie en Tony het liever groter hadden gehad, maar het is een goed begin voor de eerste 3 olifanten. De stal moet worden aangepast: dichtmaken met geïsoleerde panelen, lichtkoepels plaatsen, ventilatie en natuurlijk ook een verwarmingssysteem voor de wintermaanden.

Er zullen 3 zandstallen komen en verschillende trainingsmuren voor de medische verzorging. Aangrenzend zal er een ruimte zijn voor de verzorgers en eenkeuken om voedsel te bereiden. Voor de omheining worden gewapend betonpalen gebruikt, die voorheen gebruikt werden voor elektriciteit in de dorpen.Deze zijn steviger dan stalen buizen. Daardoor komen 4 staalkabels die zij gedoneerd hebben gekregen van het staalbedrijf Mennens. De palen worden door vrijwilligers gezaagd en geboord. Daarna worden ongeveer 300 palen voor de eerste 4 hectaren geplaatst met de Hitachi graafmachine, die bij Elephant Haven hoort. Sofie en Tony krijgen veel hulp uit binnen- en buitenland. Veel Franse dierenverzorgers zijn al komen helpen op het terrein, want zonder deze vakmensen kan het werk niet gedaan worden. Zodra de eerste stal klaar is, kunnen ze bij Elephant Haven de eerste olifanten verwelkomen. Alles hangt af van de voortgang van de werken, de weersomstandigheden en de beschikbare financiële middelen.

Elephant Haven wordt nu al door verschillende organisaties in binnen- en buitenland benaderd met de vraag of er plaats is voor olifanten. Maar het doel is nu om de stal zo snel mogelijk af te werken en dit kunnen zij niet zonder supporters! “Willen jullie ons helpen met geld inzamelen of een donatie doen, dan zou dit super zijn!”, zegt Tony.

Meer informatie vind je op https://www.elephanthaven.com/nl/helpen/ik-doe-een-gift
Samen kan een verschil gemaakt worden. Door samen te werken en elkaar te helpen, kunnen ze in Elephant Haven meer voor de olifanten doen.