Juridische strijd om de toekomst van olifant Happy

Anders dan haar naam doet vermoeden is olifant Happy bepaald niet ‘happy’ in de dierentuin in Bronx, waar zij al meer dan 40 jaar verblijft. Integendeel, ze leidt een eenzaam bestaan op slechts één hectare grond en schijnt de helft van de tijd binnen gehouden te worden in een klein verblijf.

Happy is in 1971 in het wild geboren. Als babyolifantje is ze uit de Thaise bossen bij haar moeder en kudde vandaan gekaapt, om verkocht te worden aan een safaripark in Californië. Hier bleef ze totdat ze in 1977 in de dierentuin in Bronx terechtkwam. Aanvankelijk leefde Happy hier samen met 3 andere olifanten, maar de afgelopen 17 jaar is ze helemaal alleen.

In 2005 was Happy de eerste olifant die, door middel van de ‘spiegel-zelfherkenningstest’, tijdens een onderzoek aantoonde dat olifanten zichzelf herkennen in de spiegel en dus een groot zelfbewustzijn hebben.

Sinds september vorig jaar is er een juridische strijd gaande, tussen de beschermingsorganisatie Nonhuman Rights Project (NhRP) en de Bronx Zoo, om via de rechter af te dwingen dat Happy naar een opvangreservaat in Tennessee kan worden gebracht.

Op maandag 6 januari heeft NhRP voor de derde keer gepleit in het Bronx Supreme Court. Steven Wise, voorzitter van NhRP, die vele decennia heeft gewerkt als advocaat voor de dierenbescherming, voerde tijdens de zitting aan, en experts bevestigden dit, dat Happy als persoon rechten heeft. Het is in het belang van Happy’s welzijn dat ze wordt bevrijd van haar eenzame bestaan in de dierentuin. Happy heeft recht op een beter leven in Tennessee Elephant Sanctuary. In het opvangreservaat zou het leefgebied van Happy 2600 hectare groot zijn. Bovendien zal ze op natuurlijke wijze in groepsverband met 10 tot 15 andere olifanten gaan leven, zoals olifanten dit van nature doen.

De Bronx Zoo zelf verwerpt het argument van NhRP dat Happy als persoon met rechten gezien moet worden. De dierentuin verwerpt sowieso alle argumenten van NhRP en noemt ze zelfs misleidend en incorrect. De dierentuin voerde verder aan dat Happy al meer dan 40 jaar professionele zorg krijgt van ervaren verzorgers, niet in een isolement leeft, zich niet verveelt en ook niet gedurende de helft van de tijd binnen wordt gehouden in een klein verblijf. De Bronx Zoo is ervan overtuigd dat de rechtbank zal beslissen tegen NhRP.

Steven Wise hoopt namens de NhRP op een uitspraak in het belang van Happy’s welzijn en dat de argumenten die NhRP tijdens de drie zittingen naar voren heeft gebracht voldoende zijn om haar naar het opvangreservaat te laten gaan.

Foto van Richard Harbus.