Olifanten leven op vuilnisbelten

In centraal Sri Lanka foerageert een kudde wilde olifanten tussen een berg afval op een vuilstortplaats aan de rand van een natuurgebied. Rond de 300 wilde olifanten trekken naar diverse vuilstortplaatsen toe. Zij doen dit niet omdat zij worden verdreven uit hun natuurlijk leefgebied, maar meer uit gemakzucht. “Wanneer olifanten door bacteriën aangetast afval eten, kan dit tot hun dood leiden. Velen worden ziek doordat ze afval eten”, zegt Jayantha Jayewardene, een expert op het gebied van Aziatische olifanten.

Omdat het afval illegaal gedumpt wordt aan de rand van natuurreservaten trekken tientallen olifanten, van de naar schatting totale populatie van 5.500 wilde olifanten uit Sri Lanka, naar de vuilstortplaatsen. “Sri Lanka beschouwt olifanten als nationale rijkdom, het is een schrijnende aanblik dat deze dieren afval eten”, zei Jayantha. De olifanten zijn inmiddels gewend geraakt aan tractoren die vuil komen storten. Een kudde van 20 wilde olifanten in Habarana, in het oosten van Sri Lanka, is zelfs volledig afhankelijk geworden van de afvalberg. Zij staan dagelijks te wachten op nieuw afval. Deze olifanten foerageren niet langer in hun natuurlijke leefomgeving in het bosgebied.

Olifanten worden vereerd in het boeddhisme en worden beschermd door de wet. Het beeld van de olifanten, bedekt met stinkende afval die tussen stapels plastic flessen wroeten, op zoek naar iets eetbaars is triest. Jayantha zei dat het vaste afval uit niet-afbreekbaar plastic afval bestaat, ondanks een officieel overheidsverbod op het storten ervan. Honderden olifanten foerageren op diverse vuilstortplaatsen, die zich aan de randen van de leefgebieden van de dieren bevinden.

“Olifanten kunnen ernstig ziek worden door plastic te eten”, zegt Jayantha. “Er is gelukkig nog geen olifant overleden aan de gevolgen van het eten van plastic, desondanks is dit een zorgwekkende situatie”. Op een stortplaats in Digampathana, 160 kilometer ten noordoosten van Colombo, werd onlangs een olifant waargenomen die probeerde een plastic zak te openen om bij een ui te komen en uiteindelijk ook het plastic opat.


De regering heeft vorig jaar een officieel verbod ingevoerd op het storten van afval in de buurt van wildreservaten. Hierdoor wordt voorkomen dat olifanten hun leven riskeren door het eten van rottend voedsel. De overheid gaat op korte termijn elektrische afrasteringen om de vuilstortplaatsen neerzetten. De huidige omheiningen zijn niet effectief genoeg om de dieren voor hun eigen veiligheid van de vuilstortplaatsen weg te houden.